¿Qué es una playa?


¿Qué es una playa? Las playas son sistemas dinámicos de arena, agua, flora y fauna en constante cambio. Su belleza, sin embargo, es algo que permanece. Como destinos para nadar, surfear, ir con amigos, relajarse y observar hermosos atardeceres, nuestras playas ofrecen infinidad de momentos placenteros.

 

Pero, ¿qué hace que una playa sea una playa? ¿Arena y agua salada? Pues, su configuración. Empecemos por la arena. 

 

La arena en nuestras playas es una mezcla de cuarzo amarillento, minerales más oscuros, dependiendo del contexto, además de fragmentos de caracoles y coral de los arrecifes cercanos. Cada playa se compone de una combinación única de granos -cuyo tamaño, forma, clasificación, color y composición varía- y a eso debemos agregar la ubicación de la playa y la vegetación que llega a la orilla. A pesar de estas combinaciones potencialmente infinitas, la mayoría de las playas comparten las siguientes características y componentes.  A medida que avances hacia la costa, probablemente encontrarás:

 

  • Terrazas y dunas  (playa alta). Esta es la parte de la playa donde normalmente encuentras pequeños comercios, mobiliario, y personas practicando deportes como volleyball. Las terrazas son planas y pueden inclinarse ligeramente en dirección a la tierra. La playa alta suele mantenerse seca, las olas sólo llegan a esta parte cuando hay tormentas fuertes. A causa del viento que transporta la arena en estas áreas, pueden formarse patrones de ondas (ver segunda foto). También, el viento se lleva los granos de arena más pequeños, dejando una superficie de granos y fragmentos de caracoles y conchas más gruesos (grandes). 
  • El litoral, o zona donde llega la marea alta.
  • El borde de un acotamiento o berma que se eleva sobre la línea de marea alta. Esto marca la transición entre la playa alta y la playa baja. 
  • La playa baja: aquí es donde pasamos la mayor parte de nuestro tiempo. Esta es la zona lisa que se inclina hacia el agua y forma el acotamiento o berma baja. Debido a la zona de resaca (límite donde el agua es empujada), aquí se crea un excelente paseo para caminar a lo largo (como en Playa Dorada)
  • Zona de Resaca (zona de retrolavado): Aquí es donde se da el intercambio de sedimentos entre la tierra y el mar.  En playas empinadas, se pueden formar acanaladuras o arroyuelos para retornar el agua a contracorriente.
  • Zona de oleaje (también zona de rompientes o de surf) Aquí la energía de las olas mayores es comprimida en aguas menos profundas, haciendo que las olas rompan. Esta es la zona divertida (como en Playa Juan Dolio)  A medida que sube la marea, estas zonas se mueven más arriba en la pendiente de la playa, sólo para caer de nuevo a medida que la marea retrocede.
  • La base de la pendiente de la playa se caracteriza por un pequeño borde elevado de grano más grueso, donde se encuentran las olas de lavado a contracorriente de la zona de resaca y se crea una zona estrecha de alta energía.  A medida que la zona de retrolavado se extiende más allá de la zona de paso de la playa, se pueden formar corrientes de retorno en la misma zona en que rompen las olas, creando condiciones potencialmente peligrosas.

 

En la zona de resaca superior, los granos de arena se depositan mientras se disipa la energía del agua. El retrolavado se llevará los granos de arena, pero porque su movimiento es más lento que el de la embestida de las olas que golpean, los minerales más ligeros y de color más claro serán arrastrados hacia el agua, dejando atrás minerales más pesados y oscuros. La diferencia es más pronunciada en la línea de marea alta (la extensión tierra adentro de la zona de resaca durante marea alta) que puede notarse por el aumento de la pendiente de la playa y esto permite ver delgadas lineas de granos de arena más oscuros.

Arena | Sand | Beach Up

Algunas playas están en arcos que son sorprendentemente simétricos y uniformes. En estos casos, las puntas que se extienden hacia el mar suelen tener arena más gruesa y la ensenada suele presentar arena más fina. En playas menos curvas, la orilla suele verse como una serie de dunas espaciadas y suaves.

 

Y eso señores es lo que hace a una playa… una playa.

Tom Pacioni

Tom Pacioni

Sustainability and environmental professional with a love of the beach. Tom studied coastal and nearshore depositional processes (MS Geology), and worked in Incident Command during the Deepwater Horizon spill and recovery. Spent a couple decades solving environmental and hydrogeology issues along the Gulf Coast as a Professional Geologist. Currently wrapping up a Sustainability Management MS at Columbia University.

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